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第五部 两个叛徒-1

尼伦德科幻小说

穿过一个空荡荡的房间后,他没走多远就来到了金字塔建筑的顶层。天色漆黑,在士官长从山谷一直打到控制室这段时间内,又有一场大雪降下。
战斗机速度飞快,两边的峡谷越宋越窄。很快,士官长就瞥见了一个从一面峭壁上伸出来的、灯火通明的平台。敌人一连串的炮火立刻朝他袭来——圣约人不欢迎任何客人来访。
“我做不到。不太走运,每次传送都需要耗费相当惊人的能量,我无法接触到光晕的动力系统,来获取我们所需的能量。”她顿了顿,然后吞吞吐吐地补充道,“不过,也不是没有变通的办法。”
由于缺乏必要的制冷设施来保存,躺在金属台子上的尸体早已开始腐烂。席尔瓦步入临时停尸房的时候,扑鼻的恶臭迫使他用嘴呼吸。他等着麦凯开始她的报告。
军士清脆有力地把子弹填人霰弹枪的弹匣,正要开火射击,麦凯大喊道:“不!”一边伸手阻止。军士听从命令没有开火,但枪口依然对准战斗型洪魔的脑袋。
科塔娜的入侵技能自从降落到光晕以来被削弱了很多。她当初进入控制室的电脑系统,实际上是利用士官长盔甲内的通讯器作为调制解调器才成功的,这让他始料未及。她的突然回归也同样令他始料未及。在环形世界的浩瀚系统中待了许久之后,她似乎也变得有些粗野。他思考着她一反常态的行为——她时不时耍脾气的缺点。
“这计划太疯狂了,”扎玛术从嘴里挤出这句话,“我很早以前就该痛快地宰了你。”
子弹命中这个怪物的胸膛。子弹直穿它柔软的身体中心而过,但战斗型洪魔甚至丝毫没有向后退缩。一小股暗绿色的浓稠液体从伤口喷涌而出,怪物又挥舞着恶毒的拳头向士官长袭来。
霰弹枪里只剩下四发子弹了,士官长转身将一个“哨兵”打飞,又回头揍扁另一个。接着,他举起武器,转了一圈,搜索其他目标。没有敌人了。
现在士官长四周的火球已经遍地开花,他不得不做了个深呼吸,将自行迫击炮保持在视野中央,再次扣下扳机。筒身一颤,第二发火箭弹笔直地呼啸飞出,“哐”的一声命中目标。自行迫击炮被轰成了一朵怒放的红花,吐出漆黑的浓烟,陷进了雪堆中。
“还能回来挺好。”科塔娜说道,他明白她的意思。虽然她把许许多多“天然的”智慧生物都当成朋友,但人工智能与士官长之间的联系可谓非比寻常。只要他们还共享同一套盔甲,他们也就共享着同一个未来。如果他死了,她也活不了。正所谓唇亡齿寒,这个道理让科塔娜感到既高兴又害怕。
祖卡’扎玛米把肚子贴在坚硬的泥地上,举起单筒望远镜扫视‘秋之柱号’。战舰把守得并不森严;圣约人部队要守卫这么大的战舰还是捉襟见肘——虽然元老议会在人类突袭后已经增派了安全护卫兵力,最明显的莫过于在坠毁的战舰周边巡逻的女妖战斗机、幽灵气垫橇和“阴魂”自行迫击炮。哑哑皮躺在精英战士身边,手里空空如也,不得不仰仗自己的肉眼观察一切。
圣约人看到了人类,知道他必须过这一关,于是原地等他送上门来。士官长尽可能利用周围仅有的掩护,一路穿过长长的通道。突击步枪里如今只剩下半个弹匣的弹药,他别无选择,只有掏出霰弹枪——虽然离理想射程还很远。
席尔瓦感到一股寒流袭遍周身。“你是这个意思,小子?洪魔就在我们脚下?”
他退出用尽的火箭弹弹壳,“砰”地推人另一发,转换目标两发火箭弹相继破空而出,在一群圣约人战士中间炸开了花。他向后一退,丢下火箭筒。他的火箭弹存量有限,一旦用尽,他别无选择,只能把它扔在峡谷里,自己继续完成艰难的任务。
“我相当肯定,我能从你的战斗盔甲中获取足够的能量,而不至于永久地损害你的能量护盾系统,或盔甲的动力装置。”科塔娜继续说,“毋庸置疑,我想我们值得试一回。”
士官长正准备继续向下方的山谷进发,科塔娜发话了:“等等,我们应该抢夺一架女妖战斗机。我们需要利用它及时赶到能量发生器所在地。”就像她的许多建议一样,这个方案也是说说轻巧,做起来很难。士官长喜欢速战速决,把所有的困难都抛到脑后。
士官长驾驶女妖战斗机拐了个大弯,朝下一个目标飞去。
这句话,或者说这句话所描述的画面,足以让墙角站成一排的地狱伞兵们忍不住笑出声来。显然,他们觉得让利斯特摔个四仰八叉是个绝妙的主意。
“很有意思。”席尔瓦嘀咕道。
尽管暂时没有洪魔出没的迹象,但它们快被冻结的尸体散布在周围,说明过去两个小时这里曾经发生过一场恶战。他知道洪魔会从死去的遇难者身上夺取武器,所以士官长在洪魔的尸体间来回奔忙,收集必要的武器装备。忙碌一阵之后,他只失望地发现了几枝M6D手枪、能量手枪,格斗匕首,还有别的装备——林林总总,惟独没有他最需要的。
周围还有敌兵守卫,不过都背对着顶层的大门,直到大门开了一半它们才反应过来纷纷转身。它们看见了人类,一个个惊慌失措,准备自卫。但士官长早就举起等离子步枪一阵扫射。精英战士抽搐着倒下,很快几个豺狼人和咕噜人也相继横尸当场。
麦凯说:“是,长官。”她走到下一个停尸台前,“这就是圣约人所谓的‘战斗型洪魔’。如您所见,从残留的脸部看,她原来是个人类。根据她皮肤上依然可见的刺青判断,我们猜她是太空舰队的武器技术员。如果从她胸部的孔洞窥视,您可以看见感染型洪魔的残留,它们尽可能地缩小以便适应她的心脏和肺部的大小。”
他悄悄接近两个站在女妖战斗机前的精英战士。它们被几记致命的老拳打倒在地,士官长跨过它们的尸体,开始检查女妖战斗机的操作系统,而科塔娜则启动了军情局那帮搞技术的小子对俘获战机做出的检查报告。
“异物”的右手突然抓住杰肯斯的左手,用力挤压,挤出一截碎裂的骨头。接着,战斗型洪魔挣扎着向前扑,想把那截骨头当作尖刀挥舞。但锁链限制了他。杰肯斯感到无以名状的剧痛,开始丧失意识,又努力挣扎眷保持清醒。
士官长将三个碍事的哨兵打飞,背身穿过建筑物大门,把剩下的哨兵挡在了门外。
仿佛是在确认这个结论一般,“异物”的意志再次汹涌激荡,猛拉锁链,双脚击打地面。食物明明近在眼前,又眼睁睁地看着食物离去,“异物”依然饥肠辘辘。
士官长站在一块和整片开阔地带等宽的平台上。一条深沟将他所在的平合和山谷对面一座看起来一模一样的建筑一分为二。沟壑上有两座桥,其中一座己经断裂,只剩另一座可以通行——对于任何想愉袭他的伏兵而言,这简直是天造地设的绝佳关口。
“只剩一个目标了,我们尽快解决最后一个脉冲发生器吧。”
深邃的洞穴吞没了一些声浪,但手雷还是“轰隆”一声炸开了花,飞扬的弹片几乎又干掉了一大群怪物。
如此巨大的目标闯入士官长的视野,他根本不用瞄准,直接开火轰击。
“根据我对现有数据的分析,我相信接下来的行动绝大部分都十分危险。”
“你给我再说一遍,”扎玛米要求道,“这样我才能确信你不会犯什么错误。”
麦凯猛然后退,正好躲过扫荡而来的双腿。
他想遏制住精英战士。有威力强大的14.5毫米口径穿甲弹的鼎力相助,他基本上都是一枪爆头。战斗型洪魔就难缠多了,所以他掏出手枪对付它们。虽然不太精准,但也得心应手。过了不久,雪地上就堆了一打多的尸体。但敌人很快发现了他,自行迫击炮移动到了合适的位置,开始炮轰他所在的新位置,逼得他不得不后退。
好在士官长此时已经填弹完毕。火箭筒正好胜任这项工作,一枚火箭弹就把幽灵气垫橇轰得满地打滚,最后摔了个底朝天,引擎中窜出了鲜红的火苗。
他跳下战斗机,一路奔向控制面板,按下开关,传来一阵隆隆的闷响,大门徐徐开启。突然一声“砰”的巨响,有什么东西发生了爆炸,两块巨大的门板停止不动了。已经开启的空隙对女妖战斗机来说太小,但足够两个聚生型洪魔趁机通过。两只怪物扭动着短小粗硬的双腿,向他靠近。它们上半身的球囊不住地颤动着,里面的感染型洪魔迫不及待地想释放自己。
女妖战斗机呼啸着在平台上降落,弹跳了一下,最后在平台上停稳。士官长跳下战斗机,穿过一扇大门,进人前方的通道。
士官长想检查一下陆战队员们留下的身份识别牌,发现身份识别牌早已不翼而飞。他花了些时间把尸体拖到附近的山洞,希望感染型洪魔不会发现他们。当然,这也是个藏匿多余武器的好地方——他也这么做了。
听起来不错,特别是“身经百战的战士”那句,于是扎玛米同意了。"那好,然后呢?”
前方的道路这下总算安全畅通了。士官长没有片刻迟疑,他三步并作两步,走进最后一个脉冲发生器所在的中央房间。
“非消好,干得漂亮。把这些尸体焚毁,让这些突击队员上去透透气,一小时后到我的办扮室报到。”
活体标本两次试图自杀未遂,所以关押他的牢房被清理得一干二净,并处于全天候的监控之下。这个曾经是二等兵华莱士·A·杰肯斯的怪物如今坐在地板上,头上方的一个吊环螺栓将他的两个手腕牢牢锁住。
“没有,我没忘。”士官长抱怨道,“但受伤的不会是你。”
“扫描过,长官。”
他向枪上的弹仓填入更多子弹,深吸一口气,再次上路。他冲到了桥的中央,突然一支混杂有战斗型、聚生型和感染型洪魔的军团在前方的桥头集结起来。又一枚手雷轰杀掉一些,但它们随后立刻向他冲刺.士官长不得不向后退却,手中的突击步枪竭尽全力地喷吐着子弹。
席尔瓦实在不想看,但又觉得自己必须看。他凑上前去,近距离观察褶皱的表皮,只见几块恶心的绒毛依然黏附在上面。他的眼前闪现过一连串骇人的图像:病态的肌肤;瞪大的蓝眼睛惊魂未定,仿佛依然忍受着不可思议的痛楚;扭曲的、牙齿脱落的嘴巴;直穿右颊骨、略微起皱的7.62毫米口径子弹留下的弹孔;肿胀的、充满寄生体的脖子;瘦骨嶙峋的胸部中间被撕裂,两个干瘪的乳房各自垂挂在一旁;严重变形的躯干,上面有三个几乎重合的枪眼;细瘦但强壮有力的手臂;呈现出古怪的美感的手指,其中一根还戴着一枚银戒指。
“这片峡谷中暗藏的是光晕的主火力装置,由三个脉冲能量发生器组成,能放大光晕的波束,使其射向太空深处。如果我们破坏或摧毁这些发生器,那么‘罪恶火花’就不得不去维修,这将会为我们赢得时间。我正用一个指示箭头标示出最近的能量发生器的方位。我们必须行动,破坏这个装置。”
就在希望决要破灭时,他突然看见一具战斗型洪魔的尸体下,露出几英寸长的草绿色的炮管。他把尸体翻开,不禁一阵喜出望外。这枝火箭筒还有弹药吗?要是有,他可真交好运了。
士官长一眼都没多瞧,径直走过雪地,跳上女妖战斗机,用机枪猛扫山谷中残余的圣约人部队。从指向标所标示的方向判断,士官长需要大幅度地提高海拔,于是他驾驶飞机开始迅速爬升。
他一边移动一边重新填弹。一个特别顽固的“哨兵”利用短暂的间隙偷袭了他的背部。士官长的能量护盾响起警报声,陷人了极其脆弱的状态。
他立刻检查了一番,火箭筒里果然还有弹药。正应了那句老话,“好事成双”,士官长在几米开外又发现了两枚火箭弹。
这一下来得势大力沉,要是一般人早就丧命了,多亏盔甲救了士官长一命,他朝攻击者的方向滚去。S2狙击枪的枪管太长,不适合近距离作战,但他手上只有这个。洪魔向他扑来,没有时间瞄准了,只能立刻开火射击。
“然后,在我的帮助下,我们去找负责守卫异星人战舰的军官汇报,谎称我们被人类突袭后被俘虏,但随后又成功逃脱了。”
在隔开一段有效距离后,他得以转身扫射尾随的追兵。整个战斗只持续了不到两分钟,却着实让士官长感到疑虑。难道科塔娜不能检测到他给两枝武器重新填弹时手掌的轻微的颤动吗?见鬼,她明明能畅通无阻地感知他所有的生命体征,所以她对他身体的状况要比他自己更了解才对。但是,就算人工智能清楚他的感受,她的活语里却没有丝毫的体现。“脉冲发生器失效了——干得好。”
一直被杰肯斯视柞“异物”的洪魔的意识安分了一阵,此刻又骚动起来。它蜷缩在意识的角落虎视耽耽,既愤怒又脆弱。金属舱门“哗啦”一声开启。杰肯斯向后张望,只见一个男性军士走进房间,后面跟着一个女军官。
没时间顾及科塔娜的“精神状态”了。眼前还有棘手的任务要完成:保护科塔娜,避免“索引器”落入该死的“罪恶火花”之手。于是,士官长腾挪迁回,时刻提醒自己走道没有栏杆,极易从边缘跌落进万丈深渊——这让他迎头痛击敌人变得难上加难。不过,他见过洪魔把“哨兵”拖至地面。他想如果战斗型洪魔能做到,那么他也能。他决定先挑位置最低的“哨兵”放手一搏。
一架女妖战斗机俯冲下来,在雪地上点射出一条长长的虚线,接着朝山谷飞去。这么轻易就脱身,士官长感到有些意外。不过由于黑夜茫茫,一头雾水的飞行员很可能错把他当成了战斗型洪魔——这样的目标当然值得一打,但不值得再掉头回来,特别是当山谷中满是战斗型洪魔的时候。
正当他猛地把女妖战斗机降低到地面附近时,一枚火箭弹呼啸着擦身而过。他用战斗机上的武器开火射击.遏制住了敌人的火力。飞进隧道就够糟糕的了——要是还保持着高速,则无异于自杀。
接着,她就像老师对付一个顽皮的孩子一样,把水壶举到杰肯斯目所能及的地方。“快看!”她说,来回晃动着壶里的饮用水,“学乖点,我就给你水喝。”
一个“哨兵”爆炸了.另一个“哐啷”一声砸落地面,第三架尾巴冒烟,盘旋着坠人无尽的黑暗深渊之中。
但士官长明白该怎么对付这些机器杀手。他不断地躲过激光束,并一个一个地将“哨兵”摧毁。终于,空气中弥漫着臭氧的异味,他得以自由地撤离。他从同一条通道原路返回到女妖战斗机所在的平台。
士官长同时受到来自各个方向的围攻,在控制室的无尽深渊之上伸展出的广阔平台,此刻却显得狭小而局促。暗红色的能量射线“咝咝”作响,空气中充满臭氧的气息。“哨兵”,在空中盘旋着,试图找到他盔甲的破绽。它们追求的目标就是一击命中、将他放倒的机会,这样它们不但能取得他的首级,更能夺回“索引器”。
哑哑皮瞄了一眼手腕显示器上的读数。他还有两格,或许两格半的甲烷供应,随后他的气罐就会用完,他就会窒息而死。这对他来说是个棘手的问题,而精英战士可一点不担心这事儿。一股冲动涌上心头:拔枪爆掉扎玛米的狗头,自己去完成既定计划。但毕竟有个精英战士作伴会有很多好处——而且,威胁一个高级战士还能助长威风,这种小人得志的快感让他沾沾自喜。想到这儿,哑哑皮不禁努力克制住自己的恐慌和涌上心头的愤恨。
“很好,”扎玛米说道,“我们这就跳上女妖战斗机,快快现身吧。”
“好吧。最好先接人圣约人的网络,看看你是否能确定他的位置。要是我们只有一次机会,那我们最好别搞砸了。”
我准备找到‘秋之柱号’坠毁的地点。只要战舰的核聚变反应堆依然完好无损,那我们就能利用它摧毁光晕。”
士官长看准下一个路径点,将劫持来的女妖战斗机降落到一个平台上。他穿过一扇无人看守的大门,进人一座建筑物。还没看见人影,他就已经远远地听见战斗的喧器。他一路穿过蜿蜒的通道,引项窥探下一扇门后的动静。和先前遭遇的情形一样,圣约人正和洪魔打得不可开交,难解难分。他耐心地等到双方厮杀得两败俱伤,才动身离开通道内的安全地带,挺身而出收抬残局。
杰肯斯用力点点头,眼球一转,嘴里含混不清地说着什么。
“中尉?”
终于,红色的三角形箭头闪烁起来,开始指向下方。他明白高度已经够了。女妖战斗机一个翻身,他第一次瞥见下面的道路。周围区域一片漆黑,雪一直在下,好在着陆平台灯火通明。他把女妖战斗机降落到平台上。刚跳出驾驶席,“哨兵”已经发动了攻击。“这是最后一个脉冲发生器,”科塔娜说道,“‘罪恶火花’会不惜一切地阻止我们。”
指向标出现在士官长的头盔显示屏上。他驾着女妖战斗机起飞,邻近的建筑物袭来一连串攻击炮火,他驾着战斗机疾速俯冲。地面快速逼近,他一个猛拉,异星人的战斗机沿着一条小径,飞进了前方的山谷。指向标指向一条灯火通明的隧遭。女妖战斗机开始遭到地面火力的攻击,士官长明白他的飞行技巧即将面临严峻的考验。
除了开火,士官长来不及做出任何别的反应。他持续扫射着,希望能打掉圣约人的护盾。按理锐离圣约人这么远,士官长的攻击很难奏效;但实际上等离子能量束持续不断的扫射颇见成效第一个精英战士凄惨地咆哮着倒下;第二个躲过一枪,但半张脸已经被打飞。它伸手去摸缺了的那半张脸,有了恐怖的发现,刚要尖叫出声、就被能量束结果了性命。
士官长沉默地点点头,一路从通道返回到女妖战斗机停放的地点。“‘秋之柱号’距离这里一千两百公里,”科塔娜继续说道,“能量读数显示,舰船的聚变反应堆依然在运转!‘秋之柱号,上的系统已经开启了故障自动保险13,如果没有舰长的授权,甚至连我也不能解除。我们必须找到他或他的神经中枢植人体,才能启动聚变引擎的自爆程序。”
“阴魂”自行迫击炮继续向上坡猛射等离子炮弹,却反而让其他的圣约人部队不敢向士官长冲锋。不过这种优势转瞬即逝——他必须找到火力掩护,而且要快。
“一次足够当量的爆炸,”科塔娜解释道,“可以引发环形世界的解体——破坏一系列基础系统。但是,我们需要引发当量巨大的爆炸。星际战舰上的核聚变反应堆将成为任务成败的关键。
战靴踩出空荡荡的脚步声。他走向巨型的通道大门,按下控制开关。门背后,展现出一队“哨兵”和一群圣约人部队激战正酣的画面。一道道红色的激光破空而下,豺狼人在“哨兵”的围攻下纷纷倒地。不过目前看来,这场激战还难分胜负。也有不少“哨兵”在战斗中爆炸,炽热的金属碎片飞过圣约人的头顶。
“接近目标,”人工智能说道,“发生器就在前方。”
席尔瓦低头看看自己的右脚,眉头一皱,正要说些什么,麦凯抓住了他的手臂说:“他不是在指您的脚,长官,他在指下面。指孤岭下面的区域。”
准备好迎战后,他跨过大门缝隙,站定一看:除了机械设备险随传来的轰鸣声、他右侧“滴答滴答”的水声,以及他自己粗重的呼吸声外,几乎一片寂静。运动探测器上没有显示任何警报,视野中也看不到敌人的踪影,但这些都算不了什么。洪魔从来不在乎地点,它们习惯从天而降似的发动突袭。
这真是你们制造的另一个恶心的惊喜啊,热情好客的洪魔。
然而,在全神贯注地瞄准敌人的同时,士官长实际上也放松了自己的防备。一只战斗型洪魔怪物来到他的身后,给士官长的脑袋一记重击。
接着,他跟着指向标穿过第二个山谷的山口,来到第三个山谷,面前是一幅似曾相识的景象。圣约人正用他们所有的武器和洪魔展开激战:暗影炮塔、一队幽灵气垫橇和两辆火力强大的“阴魂”自行迫击炮。但洪魔拥有数量上的优势,可以不计伤亡地发起反击,因此它们也毫不犹豫地在这么干着。
席尔瓦此刻走进囚室,站到中尉身后。军士看见少校点点头,便退到房间一角,手拿武器,依然时刻保持警惕。
“整个光晕上有一个远程传送系统。这就是‘罪恶火花’可以如此迅速地跑来跑去的秘密。”人工智能解释道,“我在控制中心的时候学会了如何接入到传送系统。”
他坐进单人座战斗机中,启动了点火装置。他奇怪这些异星人刚才怎么没用这架战斗机对付他。谢天谢地它们没有。士官长看见了仪表盘,他以前从来没有驾驶过这种战斗机,但他能操作UNSC的大多数大气层内的飞行器和太空战斗机。所以,借助于他自己的亲身经验,再加上科塔娜提供的技术资料,他发现要理解这架战机的操作系统并不困难。刚起飞的时候有些摇摇晃晃,不过很快飞机就平滑地升空,并开始爬高。
人工智能选择保持沉默。士官长穿过下一扇大门,停下脚步观察有没有敌人试图阻止他的步伐,随后根据指向标来到大厅中央的控制室内。
两人暂时不再说话,科塔娜用她的入侵和扫描软件神出鬼没地进人敌人的网络。过了一会儿,她惊叫起来:“我已经成功锁定了来自凯斯舰长的指挥官神经界面的脉冲信号。他还活着!神经中枢植入体状况良好!从巡洋舰损坏的反应堆传来了一些干扰信号。我会尽力靠近准确位置。”
席尔瓦看了眼麦凯,耸耸肩道:“好吧,这值得一试,不过他已经无可救药了。”
席尔瓦皱起眉头。“韦尔斯利有没有扫描过这家伙?”
“不,那样花的时间太久。”
麦凯一脸苍白,仍然没有从残酷的现实中缓过神来:单场战斗,自己手下牺牲的陆战队员多达十五名。席尔瓦理解她,甚至感同身受,但他不能流露出一丝一毫。现在,根本没时间去哀悼、自责或内疚。女连长必须像他那样,把这些一股脑儿地吞进肚子里,重新振作起来。他沉着地点点头。
士官长话音未落,一圈圈的金色光芒便在他的盔甲周身环绕,那种似曾相识的晕眩感又来了,士官长似乎瞬间就从地面上消失了。他离去后,只剩下一些闪耀着琥珀色光芒的微尘标示着他曾经所在的位置。很快,几秒钟过后,连这些微尘也不见了。
他一进去,脉冲发生器就赫然在日。它的白光是如此耀眼刺目,以至于他的头盔面罩自动变黑以保护他的视力。不仅如此,士官长在接近三角形的引导结构时,感到周围的空气僻啪作响。他准备跨进去。“我一定要走进那玩意儿当中是吗?”士官长充满怀疑地问道,“除了这种自杀式的行为,就没有其他更轻松的办法吗?”
“好。”他放下霰弹枪,一边把更多子弹填入弹匣,一边说道,“别告诉我——让我猜。你有个行动计划。”
士官长继续跟着指向标,进人第二个山谷。他发现了一队阵亡的陆战队员,然后补充了一些弹药。他犹豫着是留下霰弹枪,还是用它换一枝狙击枪或者火箭筒。三样都带上当然很不错,但武器带得太多会很累赘,更别提背起来重得要死。最后,他带着狙击步枪和霰弹枪上路了——但愿这是个明智的决定。
“应该?”士官长质问道,“你到底站在哪一边?”
士官长强迫自己对炮弹视而不见,锁定目标,扣下火箭筒扳机。爆炸发出“轰隆”,一声巨响,接着冒出了滚滚黑烟,但“阴魂”自行迫击炮依然毫发无伤地开着火。
士官长在下一扇大门前停下脚步。“我必须做什么?”
“你不会有事的,”科塔娜安抚道,“我差不多能保证。”
士官长踩着自己的脚印一路回到巨石旁的藏身之处,肩膀扛着一枝火箭筒的他打开了瞄准镜。“阴魂”自行迫击炮正忙于向下面的谷底抛射炮弹。就好像是意识到他出现一般,自行迫击炮转过身来,向岩石方向射出一枚炮弹。
“好吧,”麦凯说道,窥探着怪物的双眼,“我不逼你。不过不管你是否愿意,我们得好好谈谈。”
废话,士官长心想。
“第二个脉冲发生器位于一个邻近的峡谷。”科塔娜轻松地说道,“开始行动吧,等我们靠近了我会标出指向标的。”
与其暴露在敌人的炮火之下,不如先实施一轮扫射再说。他驾驶女妖战斗机猛地俯冲下去,用战机上的等离子炮和核子炮将平台上的岗哨扫荡一空。然后战斗机减速,终于如他所愿地安全着陆了。
装备好火箭弹的士官长准备大于一场。“阴魂”自行迫击炮无疑是最明显的威胁,所以他决定优先解决它。要返回金字塔建筑的侧面,找到一个视野清晰的发射点很费时间,但他办到了。危险近在咫尺,他连发两枚火箭弹命中迫击炮,眼看它粉身碎骨。
接着,正当他越过一个缓坡,以为自己可以悄悄溜走而不费一颗子弹时,他看见圣约人和洪魔正在下面的洼地中进行着肉搏战。他先用一颗手雷先声夺人,紧跟着抄起MA5B突击步枪向两路人马一阵怒射。
“阴魂”自行迫击炮是星麻烦,是个致命的麻烦,这意味着对士官长来说,只有一件事可做:返身回到储藏武器的地点,把狙击枪换成火箭简。这真他妈的让人难受,但他别无选择,只有撤退。
“你有更好的主意了?”
异星人的等离子步枪不如M6D手枪或狙击步枪那样精准,但士官长还是尽其所能地干掉了下面的几个圣约人。刚刚才消灭三个异星人,他的行动就引起了一辆“阴魂”自行迫击炮和更多敌人的注意。他别无他法,只得向斜坡上撤退。
士官长点点头,活动了一下僵硬的双肩。“我们怎么做才能达到目的?”
这个建议说得很对。气垫橇即使补上了自行迫击炮的空缺,快速飘行进视野,气垫橇的等离子武器开始喷吐等离子束,似乎想要完成其他圣约人战士没有达成的任务。
他小心地把脸贴近峭壁,躲在沿着山谷边缘散布的巨石和树丛提供的掩护中。自动武器的开火声和等离子武器的呜咽声连绵不断,证明了他左边的战斗已激烈到了白热化的程度。
积雪在脚下嘎吱作响,士官长一路穿越鲜血浸染的雪地,沿途还瞥见三只贪婪的感染型洪魔争食一个受伤的精英战士。他爬上另一个山坡,站定在树丛之间,一个战斗型和一个聚生型洪魔双双朝他扑来。两个怪物都被一阵密集的7.62毫米口径子弹撕烂“砰”地掉到雪地中。
“他怎么会提出这种要求?”咕噜人耐心地反驳道,“他正缺人手,而眼前就是个突击队精英战士,仿佛是先知亲自派来的援兵。如果换作您,觉得有必要冒险做这种确认吗?不会的,我肯定不会。换作是您,您肯定会抓住时机,争取让这样一个身经百战的战士听从您的指挥,一边还满口感谢先知的祝福呢。”
士官长注意到了那个“差不多”。他咬紧牙关,一口气冲进那束炫目的强光中。几乎瞬间就起了反应——似乎发生了类似爆炸的状况,光束开始颤动,地面也随之震动。士官长急于脱身,可他感到一股吸引力,但终于还是奋力挣脱了。他这才发现自己的护盾能量已经消耗殆尽,皮肤一阵灼烧般地疼痛。
进人隧道之后,他最大的挑战变成了不停地左闪右避,以免撞上墙壁,自寻死路。几秒钟后,士官长看到了一扇双层防爆大门,于是立刻把战斗机急停了下来。
“快行动吧,”士官长喊道,“让我们尽快了结这一切。”
科塔娜利用这片刻的停歇向士官长继续讲述她的计划:“我们必须争取时间,不然‘罪恶火花’或它手下的‘哨兵’一定会找到无需‘索引器’就能激活光晕上终极武器的办法。
“明白。”士官长说道。他沿着斜坡跑到下一层平台。途中,他干掉了两个精英战士,消灭了一对准备逃跑的豺狼人,击倒了一个刚刚从下面探出头来的咕噜人。
麻烦终于一扫而光,士官长歇了口气。“咔嚓”一声脆响,新的弹匣推人武器中。他径直向女妖战斗机跑去。跑到半路时,他突然看见一对猎手从一堆乱石后闪现出来,而自己却无处藏身。
猎手眼见着火箭弹迎面而来,试图用护盾抵挡,但它晚了一步。几秒钟后,整片区域都撒满了热腾腾的尸块,在雪地上融化出一个个洞孔,蒸发出一片水汽。
杰肯斯不想聊天,他只求一死,但没有人在乎这一点。守卫离开了,牢门铿然关闭.空荡荡的囚室里只剩下陆战队员和他那断裂的手臂,还有他脑袋里的异形生物。从某种角度而言,他即便没有真的奄奄一息,也已经被宣判人了地狱。
士官长要的是停放在山头的女妖战斗机,但要到达战斗机所在的地方,就必须压制交战双方。他在右方伺机而动,沿着峭壁一路潜行,利用树丛和岩石稀疏的掩护隐藏自己的行动,不让山谷中央的敌人察觉。终于,穿过一块房子般巨大的岩石后,他发现了一处可以俯视绝大多数圣约人部队的有利地形。士官长准备好S2 AM狙击步枪,调整到10倍放大比率,开始血腥地狙杀。
又一队“哨兵”飘然而至。它们像秃鹰扑食般俯冲到狭小的脉冲发生器控制室,围成一圈,暗红色的激光柬封锁了整片区域。“罪恶火花”不仅是为了阻止他进行的破坏——它更是为了“索引器”而来。
风雪在金字塔建筑的侧面呼啸着。士官长一路向下,留下一连串脚印。他一路来到通向下一层斜坡的通道,穿过它走向建筑物的另半个侧面。他猛地撞上一对精英战士,它们在拐角附近躲躲藏藏,向斜坡上士官长的方向开了火。
“然后——如果真有然后的话,”哑哑皮心不在焉地说,“我们会进行下一个计划。而且到那时候,我们也就不愁吃喝,还有甲烷啰。”
他向后退了退,换上霰弹枪以便用长枪托击倒一对吃了豹子胆的咕噜人。接着他又换回S2狙击枪,跑到巨大岩石的对面。他看准一个能同时攻击圣约人和洪魔的地点,便动身前往。
“从这些标本来看,供魔表现出不同的形态。”麦凯说着,用格斗匕首刺破了瘫软的感染型洪魔。“如您所见,这种洪魔在腿部的位置有触须,触须上还有一对极其锋利的刺针。这是它们用来入侵受害者的中枢神经系统的。它们最终会在宿主的体内滋长开来,并寄生其中。”
“你都说完了?”士官长冷淡地问道,“听起来就像逛公园一样简单。顺便说一句,你回来了挺好。”
已经来不及转身了,他开枪便射,7.62毫米口径的子弹倾泻到最近的怪物身上。他又向前方的敌阵抛出一颗手雷。一声震天动地的“轰隆”过后,玻璃尽碎,三个怪物应声倒下。
少校点点头,两脚并拢。“谢谢你,二等兵。我们会搜查地下室,然后再回来和你多聊几句。”
“没错,”科塔娜毫不掩饰地回答,“我有。我们不能让‘罪恶火花,激活光晕。我们必须阻止它——我们必须摧毁光晕。”
“眼力不错,”科塔娜夸奖道,“当心幽灵气垫橇。”
士官长点点头,迈开步子走进房间,一束激光从他盔甲前一扫而过。看来,“罪恶火花”在建筑物内部也布置了‘哨兵”。不仅如此,这群机器人有时候还有力场保护,能抵御自动武器的攻击。
“是的,大人。”咕噜人富于耐心地附合道,知道他不过是说说而已。实情是,这个军官非常害怕回到“真理与和谐号”,现在他别无选择,只能听从哑哑皮的计划。何况,他实在拿不出自己的计划来。
“杰肖斯是UNSC陆战队的一名二等兵,”麦凯坚定地回答,“以后就这么称呼他。我理解你善意的劝告。”
幸亏还剩下几枚火箭弹,他别无选择,只能停下脚步,单膝跪地,把火箭筒架上肩头。第一击精准无比,命中了猎手的胸膛,将这个畜生轰得四分瓦裂,另一发火箭弹掠过第二头猎手的右肩,将一棵大树劈裂。身形魁梧的异星人迈开笨重的步子穿过开阔地加速冲来,一边重新对手臂上的核子炮进行充能。
“您肯定这是最好的主意?”咕噜人机敏地质问道,“要是我们乘女妖战斗机出现,那指挥官很可能会怀疑我们为什么这么迟才赶来报到。”
战斗部署时间:+68时03分27秒〔斯巴达117的任务钟)
这个洞穴——姑且用这个词来描述这个巨大的洞窟般的空间——有许多可以藏身的地点。巨大的管道在墙体上若隐若现向下延伸,种种神秘的装置在他周围的平台上像孤岛一般名自矗立,没有人知道阴暗的拐角处潜伏着什么东西。高高在上的灯光,只能为这里提供微弱的照明。
士官长马不停蹄地补充装备,像个食尸鬼似的在尸休间游走,很快他就为自己装备了一枝突击步枪、一枝报弹枪,还有几枚等离子手雷。尽管一想到这些武器是怎么来的就令人不快,但士官长手握圣约人的武器还是感觉良好,而且还能随时换上从洪魔手中夺来的UNSC武器。
士官长举起霰弹枪,一枪一个结果了两个怪物,又补上一枪把残余的感染型洪魔消灭干净。他停下重新填弹。大门的另一面显然还有更多成群结队的怪物正等候着。
“我们找辆车,然后去找舰长。”士官长同意道,准备动身离开。
在这种特殊情况下,他挑最脆弱的目标最先下手:从暗影炮塔上的咕噜人开始,接下来是远处的豺狼人。这么做是为了在精英战士警觉并把自行迫击炮朝向他之前,尽可能地多杀伤敌人。
激烈的战斗突如其来地开始,接着又突如其来地结束了。雪花在士官长的孤独身影周围飞舞飘散,开始漫长而辛劳的工作:用白色覆盖每一具尸体,形成一种四周一片安宁的错觉。
“据我们目前所知,”麦凯说道,“洪魔是一种寄生生物形态,专门攻击智慧生命,抹去他们的记忆,占据他们的躯体。韦尔斯利相信,建造光晕的目的就是囚禁它们、控制它们,但我们尚没有直接证据能支持这一判断。或许科塔娜和士官长能证实我们的发现——如果我们能再次和他们联系上的话。
“你必须走进脉冲能量柱,才能触发。”人工智能照实重复道,“电磁脉冲爆发应该能破坏发生器。”
他再次为两枝武器重新填弹,走上血迹斑驳的桥面,再次过桥。这次他走过去了,对面只有些微不足道的敌人,还有机会补充弹药。
“那再然后呢?”精英战士警惕地问道,“要是他强迫我提供DNA作比对怎么办?”
麦凯瞥见囚犯干瘪、燥热的嘴唇,猜到他一定非常口渴。她要了一个水壶,走进囚室。“尊敬的长官,我提醒您最好不要这么。,”军士慎重地说道,“这些畜生极其凶残暴虐。”
接下来的数秒间可谓势均力敌。战斗型洪魔跳到空中,一前进就是十五米;聚生型洪魔直接冲刺;而无处不在的感染型洪魔则在前两者之间你推我挤。士官长一路退却.已经重填了三次子弹,直到背靠墙壁。最后一只战斗型洪魔在他脚下仆倒,它刚要起身,就被士官长迎头痛击。
他猛踢怪物的胸膛,捣毁其中的感染型洪魔。他重新捡起S2狙击枪,皱了皱眉头。他仔细查看了一番丧命的洪魔,看到怪物的内脏很快便腐烂流脓。S2狙击枪的高速子弹射穿了怪物的胸部,怪物居然还能前进。
过了片刻,士官长向后退了几步。“最后一个目标消灭,”科塔娜说道,“我们快离开这儿。”
二等兵心中升腾起一股山崩地裂般的耻辱感——他竭尽所能地背过身去。早些时候,守卫还没有把他的手腕拴在墙上,杰肯斯曾用手势要了一面镜子。一位好心的下士递过来一面。战士在自己被扭曲的面孔前举起镜子,顿时惊恐地尖叫起来。三十分钟后,发生了第一次自杀行为。
第一个脉冲发生器已被摧毁,他急切地去解决第二个,然后前往他最后的目标。他步入光柱,炫目的光芒闪耀不止。随后地面开始颤动,就在他正要脱身离去时,洪魔突然从四面八方蜂拥而来。
但还有两个幸存者,两只怪物不管大多数伙伴都已经丧生,依然沿着这条道路向前突进。霰弹枪只用了一发子弹就将它们消灭了。
“脉冲发生器的核心部分已被摧毁。”科塔娜说,“干得好。”
席尔瓦试着想像那种被寄生的滋味,不禁打了个冷颤。他表面上不动声色地说:“请继续。”
下一道防爆大门顺利开启,士官长得以进人一条相对短小的,通向地面的通道。他决心尽最大可能采取潜行,于是悄悄溜出了通道,爬上他右边堆满积雪的路堤,遭遇了四个洪魔。一颗手雷喂饱了两个——突击步枪则解决了剩下的。
“大多数战斗型洪魔似乎都是从人类和圣约人精英战士变形而来。”麦凯继续道,走向最后一个停尸台,“我们推测,洪魔嫌咕噜人和豺狼人身材太矮小,不适合用来充当一流的战斗型躯体,而只配当聚生型洪魔的寄主。您眼前这堆污浊的烂肉已经无法分辨清楚,但它曾经聚生着四个感染型洪魔,它们一旦破裂,爆炸的威力足以让利斯特中士摔个底朝天。”
光晕控制室。
接着,他发现弹药耗尽,没有足够的时间慢慢填弹了,他直接换上霞弹枪,在扑面而来的怪物身上轰击出一个个大窟窿。他推倒围攻怪物中的一头,拼命狂奔起来。
“当然,”哑哑皮说道,两只脚互相搓了搓,“还有别的问题吗?”
“我名叫席尔瓦,”少校开口道,“你早就知道麦凯中尉在这儿。首先,让我告诉你,我们俩对你的遭遇都非常同情,我们了解你的感受,保证你将得到UNSC所能提供的最好的医治。但目前的头等大事是,我们要如何做才能离开这个巨环。我想我已经有了答案——不过可能要花些时间。我们需要守住这座孤岭,直到准备好动身离开。这里正是你们要进攻的地方,你现在知道我们在哪儿了——你也知道洪魔就在周围蠢动。如果你来当我这个少校,如果你不得不顶住洪魔的进攻保住这座基地,那你会把精锐部队部署在哪里呢?”
此刻他已经走下金字塔建筑物,看见了成群的圣约人,但没有洪魔,他不由感到一阵莫名的轻松。圣约人虽然强悍,但他了解它们,这多多少少让他减轻了内心的忧惧。
杰肯斯想要警告她,想说出“不”,但他只听到自己含糊不清的声音,受到鼓舞的麦凯旋开水壶盖,上前三步,正要靠上去,突然战斗型洪魔发起了攻击。杰肯斯的左臂被镣铐扯断——挣扎着与另一条手臂合拢想抓住女军官。
他小心翼翼地诱导着各个目标。突击步枪“嗒塔”作响,最近的目标爆炸了。他换上霰弹枪,有条不紊地开火轰击敌人。他又向枪膛中塞进一枚新子弹,再次开火。每一枪的杀伤力都相当巨大,霰弹枪的确是对付“哨兵”极为有力的武器。
他一如既往地为这群电动的机械护卫准备了两发102毫米口径火箭弹,直射向敌阵中央。三个“哨兵”当即被打飞;第四个疯狂地转着圈,妄图摆脱粘在机体上的等离子手雷,但无济于事,还搭上了另一个“哨兵”的“性命”;第五个和第六个在给自己的能量护盾补充能量的间隙被枪林弹雨攻破;第七个“砰”地撞上墙壁,坠毁在地面上,正挣扎着想再次起飞,被士官长一脚彻底了结。
“我们需要破坏脉冲发生器的能量输出。”科塔娜告诉他,“我已经调整了你的能量护盾系统,使它能产生一次电磁脉冲爆发,破坏发生器……但你必须走进发生器的脉冲能量柱,才能触发。”
周围一片漆黑,大雪纷纷扬扬地落下,能见度极低。他兼顾着科塔娜在他头盔显示屏上标出的指向标和战机上的仪表饭。这架飞机的的操作方式和人类大不相同,但异星人的转弯倾斜指示器看起来跟人类的差不多,这有助于士官长保持正确的方向。
麦凯点点头:“是,长官。”
麦凯将一阵升腾起的恶心感强压下去。“长官。是,长官。显然还有很多事情我们不知道,不过基于我们在这次战斗中的种种观察,加上从圣约人战俘口中获取的情报,以下是我们目前知道的全部:圣约人到这里似乎是来寻找某种‘神圣遗迹’的——我们猜想应该是某种尖端科技——但它们遭遇了被称为‘洪魔’的生物形态。”她朝金属板上死去的生物比划了一下,“那些就是洪魔。”
“你这边。”科塔娜坚定地回答,“我们同在一套盔甲里——忘了吗?”
没有时间迟疑,也没有时间迎战了。他惟一的选择就是跑。一个转身,他就向进入房间的走道飞奔而去,给了一个挡道的战斗型洪魔两记老拳。他向两个聚生型洪魔之间冲刺,在它们像手雷般接连炸裂前及时脱身。爆裂后空瘪的尸体内喷涌出一群新的感染型洪魔。
精英战士朝前方望去,看来还有很长一段艰辛的路程要走。他叹了口气,勉强承认道:“好吧。”他以往傲慢自大的态度突然又出现了,“但你得帮我扛装备。”
既然别无选择,他只好冲到一个对剩下的路途一览无余的地点,然后开始过桥。他还没走出三十步远,五十到六十头左右的感染型洪魔从藏身处蜂拥而出,奔跳着挡住了他的去路。
六个全副武装的地狱伞兵在墙角一字排开,时刻准备应对一个或多个洪魔突然苏醒的意外状况。虽然从各个尸体的毁坏程度来说,复活的可能性微乎其微,但这种生物的繁殖能力已被证明极其顽强,令人不得不担心它们死灰复燃的潜在威胁。
“不错嘛,”士官长不无挪偷地问道,“那你为什么不直接把我们远程传送到脉冲控制器?”
他开了两枪吸引它们的注意,等待精英战士冲过来,然后不慌不忙地向它们抛出一颗等离子手雷。爆炸的结果是敌人一死一伤。霰弹枪接着补上一下,战斗就结束了。他大步流星地走过血腥的战场,把突击步枪换成了一枝等离子步枪。
此后的战斗似乎变得轻松起来,敌人的火力越来越稀疏。他大展拳脚,接二连三地迅速把更多“哨兵”打飞。
“好在圣约人的受害者看起来也不怎么样。这具尸体上还配备了一枝手枪,可能是她自己的。不过,战斗型洪魔似乎能够收集使用任何触手可及的武器。不仅如此,它们还有极具威胁性的触手,可以置人于死地。”
前方的空间是一条长长的矩形通道,地面奇怪地上下起伏。士官长站在通道的一头,对前面的动静一览无余,任凭两路人马互相厮杀。终于,最后一个“哨兵”坠毁了,只剩两个精英战士在战场上屹立不倒。士官长明白该出击对付它们了。
少校虽然一句话都没说,但表情已经传达了他的感受,麦凯于是点了点头。“它可真够恶心的,不是吗,长官?我早就见识过死人的模样,长官——”她咽了下喉咙,摇摇头,“不过没见过这样的。
士官长原地站定,等这些怪物稍微靠近些,然后向敌阵中央投出一枚破片杀伤手雷。
“当然,大人。如您所知,简单的计划往往就是最好的计划,所以我敢肯定这次一定会成功。既然元老议会很有可能正在密切通缉祖卡’扎玛米,那么您不妨找个死在人类营地的突击队精英战士,让他顶替这个冤大头的身份。
士官长皱起眉,摇了摇头。“看起来又有什么我不喜欢的任务在等我。”
他躲过这一拳,丢掉狙击枪,向前猛冲,和怪物撞一个满怀,同时手中的手枪也开火怒射。整整一个弹匣的子弹全部打进了怪物体内。头一发子弹打掉了它的左手,最后一发在洪魔的背上打出了一个一英尺宽的大洞。
士官长迅速朝周围扫视,确定附近不再潜伏有其他任何“惊喜”,心脏仍然像杵锤一般沉重而快速地跳动着。他重新投人到令人毛骨惊然的战斗中去。一连串火球划出优美的弧线在他周围炸开前,又有三个圣约人战士倒地毙命。有一发炮弹离他太近,其威力足以让他的能量护盾显示出红色警报。
杰肯斯隐约预感到“异物”前扑的冲动,由于分担了人类的痛楚,异星生物的意识此刻也似乎不再那么强烈。人类抓住这个时机,发出一阵怒吼,用完整的那只手指向席尔瓦的右脚。
他花了整整半小时一路绕行过两座山谷、才回到武器储藏点。返程的时候,他希望战事能略微平静一些。但事与愿违,更多的洪魔投人到了激战当中。
麦凯的眉毛一扬。“这意味着……”
士官长熟练地换上新的弹匣,把这当作家常便饭。数十个红点出现在他的运动探测器上。他背靠大门而站,一排洪魔怪物准备向他冲刺。士官长没有直接对它们开枪,而是冒着可能被它们压倒的危险,向敌阵中间投出一枚手雷。一半的敌人在这一击中丧生。又花了几分钟和几百发子弹,士官长才把剩下的解决——但无论如何,他都成功了。
“罪恶火花”,在周围盘旋,一边哼着小调,一边夹杂着大笑。“没有时间东游西逛了!我们还有工作要做。”
士宫长耸耸肩,接过“索引器”,凝视着面前的控制台。一个看似接口的装置闪烁着和“索引器”相同的绿色微光。他将“索引器”插人其中。“T”形设备与它完美地吻合在一起。
麦凯咽了咽口水,打开麦克风,轻声下了几道命令。“红一呼叫所有狙击手和火箭弹射手,集中你们的全部少力打击‘猎手’,立刻执行。通话完毕。”
他努力抓住这团意识,想把它从防范严密的意识之墙中拉出来,抓住人侵他思想的异物。他紧紧地抓住它,它几乎就要溜走……
“我们严格按照歼灭程序的启动步骤行事,”“罪恶火花”果断地说,“你亦步亦趋地一路追随我,我们才一起成功地到达了这里。”
士官长举起双手,其中一只握着突击步枪。“够了!洪魔正在蔓延。如果我们激活光晕的防御系统,我们就能铲除它们。”
突然间,齐射的子弹和火靛弹雷霆万钧,很难分辨出到底是谁干掉了猎手。不过麦凯才不关心这个,只要这些行走的巨大怪物毙命……它们也千真万确地倒下了。这真是个好消息。
她回头看向她的副驾驶,顺着他的目光望去。她瞪大了双眼。“好家伙,”她说,“你知道那玩意儿到底是什么吗?”
麦凯有一台功能强大的小型无线电脑,是从“秋之往号”上抢运回来的,和席尔瓦桌上躺着的那台一样。她甚至都还没有开机。“我恐怕没有,长官。对不起。”
麦凯的身子沉到椅子里,调整到舒适的体位,耸耸肩。“我很疲倦,长官,不过其他都还好。”
“这下总算能让你慢慢走了。”他说着,转身对付了又一群或是蹒跚摇摆、或是跳跃前进的敌人。一阵稳定的弹流从士官长的突击步枪中倾泻而出,这群乌合之众随即被消灭。他感到有什么东西在背后偷袭,猛一转身,发现只剩一条腿的战斗型怪物一瘸一拐地又投人了战斗。
士官长正要问“索引器?什么索引器?”一头战斗型怪物突然从墙壁的凹槽中窜出,向他开枪。士官长开枪还击,看到怪物先是倒下,又重新跳起身来。第二阵扫射打烂了洪魔的左腿。
尽管获得突如其来的帮助,但陆战队员们并不轻松。周围的突变怪物真是太多了。人类的队伍不断缩减,很快只剩下两个一等兵,接着是一个;终于,最后一个陆战队员也倒下了,一团团具有感染性的畜生蜂拥而至。
“罪恶火花”绕行了几圈,飞到士官长的身边。“这最后的一步留给了你,归顺者。”
“我知道,”士官长耐心地说,“激活光晕的防筋系统,消灭洪魔。所以我们才会带着‘索引器’来控制中心。”
麦凯紧盯袭来的怪物,横跨一步,用枪托猛击怪物的头侧。怪物“扑通”一下掉落到地面上,打起滚来。中尉扑上去的一瞬间它又跳了起来。“快来帮忙!”麦凯叫嚷道,“这个我要活的!”
“没错。”
士官长跟上人工智能,穿过一排巨型的蓝色屏幕,一边回答它:“更多的大门,我真是求之不得。”
由于凯斯的再次缺席,席尔瓦重掌大权。麦凯能理解席尔瓦心中的挫败感。士官长是一笔财富,至少只要他在这儿就会有用武之地;但现在,正在别处独自游荡的士官长,开始变成某种累赘。特别是席尔瓦的部队里已经有无数将士捐躯阵亡,只为了保卫一个根本不在现场的人。
她的声音很平静。“那么,我们下一步的行动呢?”
席尔瓦咧嘴一笑。“你已经替我把话都说了。”
“只有脑袋中枪者才会说出这种疯话。”士官长这话并没对谁说出口。一个红点闪现在他的运动探测器上,紧接着闪出了半打。
很有可能这个小小的人工智能早已发疯了。
在他亲身经历过的所有战斗中,这是最艰苦卓绝的一仗——也是最至关重要的一仗。
“早上好,长官。”
这时机械装置又开始活动,大门打开了,“罪恶火花”重新出现,自说自话地哼唱着:“我是个天才!”
“没错,那我就是个将军。”
要是有六倍于雷神锤盔甲威力的战斗服,他心想,我愿意第一个试穿。
最终,身体情况恢复的杰肯斯成了惟一的活体标本。不论他如何挣扎、蹦跳、撕咬、他还是被扔上了鹈鹏运兵船。一陆战队员们把他牢牢拴在飞船甲板的D形凹槽上,好好踢了他两脚作为额外奖励。
士官长还另有打算。他干掉最后一只洪魔,双层的大门刚好徐徐开启,“罪恶火花”随之进入。“请你跟紧点儿,”“罪恶火花”催促道,“这扇不过是十个入口的第一个。”
“开火!开火!开火!”
麦凯继续向山上进发,她很快就发现新的敌人还有其他类型。麦凯杀掉两个双足怪物,看到一个大兵用尽半个弹匣,射向一个外形丑陋的怪物,却又看到这些垂死挣扎的生物喷射出更多的怪物。
“士官长,”科塔娜插话道,“我检测到有动静——”
科塔娜的全息身影突然随着一阵急促频闪的光亮出现,不断增长,直到她占据了控制面板的绝大部吩。她的双眼呈亮粉色,数据滚动过她的躯体,士官长知道她一定是陶醉其中“哦,真的吗?”她说。她做了一个手势,“罪恶火花”从空中飞了出去,被猛地砸到了甲板上。
接下来的战斗整整持续了十五分钟,简直像一场永无休止的搏杀。人类和圣约人部队都从针对彼此的战斗中脱身,集中力量对付新的敌人。最后一个球形怪物破裂了,然而没过多久,它们又再次来袭。麦凯一个接着一个地瞄准射杀,在迷宫般的岩石阵中玩着生死竞速游戏,来不及喘息片刻,也根本没有机会。
她向前探身,一脸严肃。“光晕不会杀死洪魔——它只会杀死洪魔的食物。人类、圣约人,没有区别。你们的肉身对它们而言都只是饲料而已。惟一阻止洪魔的方法就是饿死它们。而这正是设计光晕的真正目的:将整个银河条中所有的智慧生命赶尽杀绝!你不相信我吗?”科塔娜最后说,“去问它!”她一手指向“罪恶火花”。
“是,长官。”麦凯说着,就地立正。“明早之前我就布置好。”
一排的半数人马必须小睡片刻,剩下的负责执勤。麦凯用望远镜扫视整片区域。伪造的坠机现场位于一个低矮的平顶山头和一片岩石山脚之间,其中布满了杂乱的巨岩。残骸,连同袅袅的青烟,看起来相当逼真。
士官长抬头看看“罪恶火花”和它身后严阵以待的“哨兵”。突击步枪随时准备喷发怒火。“你别做梦了!”
席尔瓦看着连长走出自己的办公室,浪费了五秒钟幻想自己要是再有六个像她一样的左膀右臂该多好,然后他接着继续埋头工作。
让它见鬼去,他心想。这架小机器正在迅速耗尽他的耐心。
士官长抓住这个设备的把手,用力向上一提,把它从外壳中取出。他举起“索引器”,检查这种闪闪发光的人造物——突然,“罪恶火花”发射出一道灰色的射线,让士官长一惊。“索引器”从他手中脱落,消失在“罪恶火花”上的一个储存插槽内。
它们停下脚步,似乎被弄糊涂了。一个战斗型怪物向上望去——士官长从藏身的柱子上纵身跳下。他的金属战靴一脚踩烂了怪物的脸孔。突击步枪子弹横扫带头的几只感染型洪魔。它们的囊袋接二连三地爆裂。
士官长这次砸烂了怪物的脑袋,他横跨一步,躲过一只聚生型怪物的冲刺,回身扫射球茎状的怪物。怪物球囊爆裂,肉块飞溅,散发出一阵绿色的薄雾,还有气球状的感染型怪物。余下的十秒钟尽是气球爆裂的声音。
杰肯斯和“异物”共享同样的视野。他认出了麦凯中尉,希望她能一枪命中。这要比自杀来得好受些——这是……
士官长走下升降梯,走向一个基座,“罪恶火花”从他肩头越过。“你现在可以查阅‘索引器’了。”“罪恶火花”说道。眼前的人造物体泛出青色的光芒,外形仿佛字母“T”。它从圆柱形外壳的顶部慢慢升出,它已经在那里沉睡了数千年。一连串环绕这个设备的金属块不停地旋转,解开“索引器”上的重重外围保护。
“啊,”“罪恶火花”的目光越过士官长的肩膀向下窥视,“另一个归顺者。他的战斗外壳已经证实远不如你的有效。”
不知怎么搞的,麦凯没有刻意去想,但自己的双脚已经把她带回到那辆天蝎坦克上,带回到她昨晚曾经站立过、战斗过的地点。现在这些钢铁猛兽对圣约人而言也不是什么秘密了,所以它们都被挖了出来,安置在坚实的地面上。
“你是说他死了?”麦凯问道。
但事情并不如他所愿。
①“大装置-04”指的就是士官长现在身处的这个光晕。
“你到底在干什么?”士官长质问道。
“建造这个大装置的特殊目的,就是为了研究和保存洪魔。”机器耐心地答道,“这个物种如果要延续,就得仰赖这个装置。我很高兴地看到,洪魔中的幸存者已经成功地繁殖了。”
“快把它从我身上扯掉!”
就在这时,第三头怪物从两块巨岩之间出现了,它瞥见了人类,纵身跳到了空中。
“士官长!”“克敌铁锤”叫道,“我失去了你的信号!你到哪儿去了?士官长!士官长!”
“弗莱伊,”她说,嘴巴突然间变得干涩起来,“告诉克伦运输官好好弄一下通讯系统,给我在干扰中打通一个频道。我需要和地面部队联系,现在!”
“那我们走吧。”士官长厌烦地说。
饥渴的异物仔细研究着这幅画面,压力随之缓解。
她驾驶着鹈鹏运兵船来回绕圈,眼睛四下寻找着威胁。周围没有明显的敌人动静,这反而让她更加焦躁不安。就算她故意贴着环形世界表面飞行,袭击还是会不请自来。
“红一呼叫三班——该演出了。”
“请在这里等我。”“罪恶火花”说道,很快消失了。
“那就好,”席尔瓦说,双手指尖相抵,合成一个尖角,“因为还有很多工作要做。我们必须让每个人都上紧发条——当然也包括我们自己。”
他迅速巡视了一番,发现眼前这台淮叫“343罪恶火花”的机器不知怎么地,已经把他从沼泽地传送到了这座阴暗沉闷的建筑物内部。他看到那架机器在头上高高地盔漩,散发着幽幽的、鬼魅般的蓝光。
士官长觉得自己就像是数百万片散落的拼图又聚拢到了一起。他满心疑惑,不明白发生了什么,自己在哪儿。他感到头晕目眩既厌恶又愤怒。
“嘿,长官,你说我们是不是已经暴露目标啦,呃?”
凯斯发觉一种失落后的疏远感,关于足球场的记忆被抽离,并被永远地抹去了。他很快就唤起另一个记忆——一顿最合他胃口的美餐的滋味。他开始用这些记忆来喂食意识中的另一个存在,每次一丁点儿。
要做的事情还有很多——早晨很快就过去了。席尔瓦少校在1300时准时起床上任,派了一个跑腿的来找麦凯。麦凯走进席尔瓦的办公室,看见他坐在临时办公桌后面,正操作电脑。他抬头看了一眼中尉,指了指从救生艇上卸下来的椅子。“放轻松些,中尉。任务完成得很漂亮。我应该多打打盹儿!你感觉怎么样?”
“现在的局面很正常:我们孤立无援,而且很可能被包围了。”席尔瓦向后一靠,座椅发出一声叹息。“就像老话说的,‘进攻是最好的防守’。与其坐以待毙,等着圣约人再来进攻,我们不如先发制人。算不上什么大行动,至少目前还不是;但同样要达到‘一针见血’的效果。”
“我们必须撒离,”科塔娜坚称,“就现在!”
无线电通讯量猛增,指挥频道变成了一团混乱的尖叫,不断地有人要求下令,请求撤退。连陆战队普通士兵也开口插嘴起来。
士官长痴迷地看着这些机器一丝不苟地完成着繁重的工作。助他人一臂之力似乎应该说声“谢谢”;但一股气味透过面罩飘来,越来越浓重,又让他欲言又止。那是肉类被烧焦后的恶臭。
现在,零散的怪物大军——感染型、聚生型和战斗型——各自弹跳、蹒跚、行走在光晕表面。杰肯斯明白无论这支部队要去哪里,其目的只有一个:寻找并寄生有意识的生命体。他能隐约感觉到“异物”那强烈的、令人不寒而栗的欲望。
士官长抬头看着她。“科塔娜——”
终于,仿佛是水龙头被瞬间关上似的,敌人的进攻戛然而止。士官长得以重新给武器填弹。
好的陷阱需要好的诱饵。所以麦凯才下令一架鹈鹕运兵船趁着黑夜中的几小时,捡起C217烧毁的残骸,并投放到埋伏圈中运兵船往返了三次才运输失足够量的残骸。接下来通过数小时的辛苦劳作,逼真地在周围布置好了碎片。最后在高处的岩石中设下了她的伏兵。
洪魔的活体标本被幽闭在光晕的深处,以供日后研究,也是为了阻止其逃逸。远古的先民们明白洪魔的极端危险性,了解它们具有几何级数增长的繁殖力,甚至能寄居到更高级的生命体体内。所以,先民们深思熟虑地为囚徒们修建起重重高墙,守卫也都训练有素。在既无宿主又无路可逃的情况下,洪魔已经休眠了超过十万年。
“这真是多此一举,归顺者。我建议你留足弹药,为将来做打算。”
他的目的则与此截然不同。在转变为战斗型怪物之后,他的躯体依旧有能力控制武器。其他一些怪物也可以——而这正是杰肯斯所期望的一切。一枝M6D手枪会恰到好处,不过一枝能量武器也能胜任,甚至是随便什么手雷。不是用在圣约人或洪魔身上,而是他自己。或者说,曾经的自己。这也是他小心翼翼地向“异物”全面隐藏他意识的原因。这样他就有机会毁灭囚禁自己的肉体,并超脱无时无刻不伴随着他的折磨。
“慢着,”士官长试着用友好的口吻回答它,“洪魔?那些下面的怪物叫‘洪魔’?”
“妙极了。我们开始吧。”
战士转过头,从肩膀向上望去。“你是什么意思?”
士官长转身看着“罪恶火花”,然后回身说:“先别急。它是个朋友。”
“你要干什么?”科塔娜反唇相讥,“我有‘索引器’,而你只能悬在半空嚼舌头。”
“我-们-必-须-尽-快-离-汗-这-儿!”科塔娜说,两眼紧盯“哨兵”。
席尔瓦点点头。“好,根据例行任务简报提供的情报,我们的人工智能朋友得出结论:这次突袭既在我们的意料之中,又在我们的意料之外。”
科塔娜用一副遗憾的表情俯视着士官长。“你还不明白这环形世界有什么用,是吧?‘上古先贤’为什么制造它?”
“最后问问你自己:如果这曾经是我的选择,我还会继续吗?”“罪恶火花”滔滔不绝,一群“哨兵”在它身后一字排开。“在耗费了充分的时间思考你的疑虑之后,我的回答依然不变。别无选择,我们必须激活光晕。”
士官长听到像是有谁在哼唱着小调的声音,转身看到另一架机器正从他背后飞来。这架机器和其他“陌生人”不同,没有采用圆柱形设计,也没有菱形的尖角、翼形的外壳。它呈圆形,几乎就是一个球体。机体上有一个单独的、散发着蓝光的机器眼,周围包裹着简洁的支撑结构。它的语气正经八百,但同时也流露出异常高兴的情绪。
“凯斯舰长?”
无线电中的声音尖叫起来,接着扬声器中只剩下噪音。千扰变强烈了。她用戴着手套的拳头狠狠地砸向无线电控制台。“真该死!”她叫道。
为了地球,她告诉自己,为了地球上的几十亿条生命不被圣约人屠戮。
“我没想到会是这样。”士官长尖声说道。
怎么样,长官?但愿你睡过了。”
归顺者?士官长一头雾水。他想问这架小机器这话是什么意思,却没有机会开口。一圈圈闪烁的金色圆环笼罩了他周身,他感到一阵晕眩,接着是一团爆发的白光。
“这里是图书馆,”机器解释道,一边盘旋着,以便人类能赶上它。“我们头上的能量场包含有‘索引器,。我们必须赶到那儿去。”
他险查了一下,发现了陆战队员的身份识别牌,看到了姓名。“莫布托·马文,上士”,后面是一串服役编号。
这时响起一阵机械装置的嗡嗡声,一圈圈的白光自上而下地闪耀,升降梯将人类带往上层。或许上层的状况会好些,或许洪魔还没有浸入上层,他心想。但他也不抱太大的希望。目前为止,这次任务还没有一件事情在意料之中。
一种奇异的生物如山洪爆发般从山头的另一面袭来,对双方都发动了攻击。麦凯目睹这些行尸走肉,这些被扭曲损毁的肢体,以及蜂拥而至的微小肉球碰撞着、弹跳着,爬上岩石。
接下来发生的一切既令人出乎意料,又喜出望外。这些机器一个个射出了一道道能量束,直刺一个突变怪物,将它烧毁消灭。
士官长消失了,飞行员无能为力;只能期待再接一些陆战队员上机,期待一切都会有个好的结局。
压力不断增大,摧垮了凯斯的精神防线。他被逼无奈,只好唤起一段新的记忆。异物似乎对凯斯的印象感到吃惊,那是他童年与伙伴们拍一片绿意盎然的草地上踢足球的画面。
没有被击中的战斗型怪物开始反击。但在陆战队员和新盟友的联合攻击下,它们很快就丧失了战斗力。
凯斯感到一阵悔恨的痛楚。他知道接下来该做什么了。
他走进一个新的房间——一座高大的拱顶厅堂,被几束金黄色的灯光微微照亮。“罪恶火花”带他冲到这里,还是头一次停下来歇脚。尽管进人图书馆已经有一段时间了,但士官长还是觉得晕头转向。一拨又一拨寄生怪物,总是从各个方向朝他进攻。
“距离你们目前所在位置几百米处有一座高塔。试着离开浓雾和雨休的遮蔽,这样我才能飞过来接应你们。”劳雷说道,眼睛紧紧贴着望远镜,士官长走在最前面,他正率领陆战队员们离开古老的建筑物,走进恶臭沼泽的怀抱。恶劣的天气和建筑物中释放出的某种干扰弄得鹈鹏运兵船上的探测仪器晕头转向,但要是她现在就和队伍失去联络,那就太丢人了。无论如何,她还要维护一下面子。
“罪恶火花”几次三番丢下他个人——每次它的离开都会有一群新的洪魔攻击者随之而来。“慢着,”士官长抗议道,“我们得谈谈这个——”但太晚了。“罪恶火花”早就飞快地钻进了墙上的圆孔,消失在某种传送管道中。
士官长决心继续前进,无论有役有“罪恶火花”的引领。他顺着自己的足迹原路返回,来到一个陡峭的向下延伸的斜坡前,他向下走去,很快发现自己来到了一个满是洪魔的维修通道中。
升降梯猛然停下。士官长一路经过狭窄的过道,进入前方的走廊。洪魔立刻发动了攻击,好在他背后没有威胁,可以从容地后撤回前来时经过的走道。这样就迫使这群面目可憎的怪物随他一起进人了同样狭窄的通道。很快,洪魔的死尸便堆积如山。
鹈鹕运兵船的探测器突然显示地面上出现了数打——更正,是数百——新的敌人。劳雷咒骂着,驾驶鹈鹕运兵船在空中盘旋,希望能吸引地面的火力。
他听见通讯频道里传出一阵噪音。雷神锤盔甲强大的通信装置试着净化信写,但无济于事,干扰实在太强。听起长好像是“克敌铁锤”,但他不能肯定。
这次士官长有了帮手,一打杀手般的机器出现了,和曾在沼泽地上空出现过的一样,射杀着地面上聚集着的各种形态的洪魔。
“看啊,”她走过时一名陆战队员说道,“那就是麦凯中尉。和冰雪一样冷酷,伙计。你昨晚看到她没有?就是站在坦克上的那个。看起来就像没有东西能伤到她一样。”另一个陆战队员默不作声,只是点头表示同意,继续埋头挖掘战壕。
这里,如果有谁知道如何解读的话,就等同于环形世界的脉搏、呼吸和脑波。各种报告提供着丰富的信息:自身的旋转速率、大气层和气候情况、高度复杂的生物圈,还有维持这一切运转的机械设备;最后再加上某种生物的活动情况,这种生物是这个世界被制造出来的理由——洪魔。它看起来令人生畏——仔细回想更令人心惊胆寒。
终于,不辞辛苦的“哨兵”将洪魔悉数消灭,只剩下一堆脓汁尸块。士官长一路走出血污遍地的通道,来到一个圆形平台上。这个平台空间广阔,足以轻松容纳一辆天蝎坦克,甚至对坦克大修一番也完全摊得开。
韦尔斯利相信,在曾经错误地把陆战队员和太空舰队成员当成小菜一碟之后,敌人己经被迫改变了想法,开始真刀真枪地对付他们。这就意味着,它们将监听人类的无线电通讯,派出常规的无人驾驶侦察机,使出所有现代战争的必要手段。
“整整101217个本地年,”“罪恶火花”得意地回答,“其中大多数岁月都相当无聊。不过这已经一去不复返了!哈哈哈。”
他纵身一跃,躲过战斗型洪魔的一次袭击,将霰弹枪的枪口向身后一插,在怪物身上轰出一个一英尺宽的大洞。
四个陆战队员联手才制服这只怪物,束缚住它的双手仅脚,终于将它置于控制之下。但他们也子寸出了代价:一个陆战队员被打瞎一只眼睛;另一个被打断手臂;第三个手臂上粗糙的咬痕鲜血直淌。
控制面板颤抖起来,仿佛即将轰生轰炸。显示屏不停地闪动,仿佛是过载的表现,电子仪器发出的低沉声音清晰可辨。“罪恶火花”微微倾斜身体,好像在观察控制面板。
“既然是这样……”“罪恶火花”垂头丧气地说。接着,它对着“哨兵”唠叨了几句,最后补充道:“留下他的脑袋,剩下的处理掉。”
士官长的突击步枪快速地扫射着,击破了数打小肉球,接着干掉了一个战斗型怪物。它装备有一把等离子手枪,但它没有选择立刻开枪,而是先向前一跳。士官长的自动武器刚好在它扣下扳机的瞬间击中了它。这个曾是精英战士的怪物胸部裂开,仿佛一株邪恶的花朵,潜藏在其中的感染型怪物被打得血肉飞溅。
“洪魔的活动导致自动控制系统出现故障。我必须重新启动备用部件。”“罪恶火花”说道,“请你继续——我完成任务之后会回来的。”
坏消息是,登陆飞船耍了个回马枪,向巨岩扫射着等离子炮火,逼得地狱伞兵们不得不闪避。
“我们必须收集‘索引器’。”“罪恶火花”说道,毫不理会士官长的提问,“时不我待。请跟我来。”
返航的陆战队员,整整一半都躺在收尸袋中。返回阿尔法基地的旅程似乎漫漫无期,麦凯一直呆呆地坐着。两行热泪划破她尘垢满布的脸庞,滴落到她战靴间的甲板上。圣约人已经够厉害的了,而现在出现了更厉害的敌人要面对。自降落到光晕以来,麦凯还是第一次感到彻底的绝望。
蓝色的光芒此刻闪动了一下,好像在迫使士官长做出决定,不跟上就会落下。他一边迈开脚步,一边检查好两把武器。“说到你,你到底是谁,你的职责是什么?”
“如果你不愿意助我一臂之力,我去找别人就是了。”“罪恶火花”侃侃而谈,“不过,我必须先得到‘索引器’。把你的人工智能交给我,否则我只好强行向你索要了。”
敌人潮涌般的进攻有所减退,但它们立即又开始重新集结。一打外形奇特的圆柱形机器从树林中飘了出来,悬浮在空旷地带上空。离得最近的陆战队员嚷道:“这是什么?”他正要举枪射击,士官长举起一只手示意他停下。“别动,陆战队员……我们先看看它们想干什么。”
和其他的指挥官一样,麦凯在黑夜中花了相当多的精力,才把孤岭凌乱的防御体系规整完毕,确保伤员尽可能都受到照顾.还恢复了一些正常的军事行动。
随着对图书馆的渐渐深人,他发现了一具尸体——人类的尸体。他跪下做了一番检查。
升降梯带着人类上升到更高的层面。他走下升降梯的时候停下脚步,等“哨兵”们先略微抚慰一下等候在大厅里欣喜若狂的洪魔欢迎团,然后再出手相助。这时传来“轰”的一声巨响,一只战斗型怪物从走道跃人空中,正好落到一个“哨兵”上。它挥舞的触须抽打着盘旋的机器人背部,后者火花四溅,蹿出了火苗过了一会儿,“哨兵”爆炸了,洪魔和机器人的残骸一起落到地板上,碎肉、骨头和金属乱作一团。随之飞扬而来的弹片放倒了三个洪魔怪物,其他的也都受了伤。
“如你所知,归顺者,”“罪恶火花”说,仿佛在教训一个无知的小孩子,“协议要求我来掌管‘索引器’,并负责传送它。”
“罪恶火花”又重新回过神来,悬浮到地面上。它陷人了狂怒“核心中有其他智能?这绝对无法容忍!”
士官长向前走去。呈弧形的长条控制面板位于走道另一端。控制面板表面是一幅没有尽头的发光全息影像,快速翻滚显示着环形世界极端复杂的电子和机械装置方方面面的数据,这些数据由形形色色、反复出现的象形文字和符号组成。
它在鹈鹕运兵船的驾驶员座舱前盘旋了片刻,强光刺得劳雷快睁不开眼睛。它由某种银色的金属制成,大略呈圆柱形,但边缘呈菱形尖角。翅状的方形短翼不断变化着,好像是保持物体在空中稳定的平衡舵。它——无论它是什么——向驾驶员座舱内投射着强光,然后掉头飞走,降低了高度。在她下方,她看见数打这样的物体,排列成松散的直线飞行。数秒后,它们下降到了林木线以下,消失不见了。
劳雷刚把鹈鹕运兵船调整到位,准备降落到高塔上,远远就望见体形与众不同的士官长站在建筑物上。她轻轻地把操纵杆向前推,鹈鹕运兵船向前滑行,机头朝着建筑物探去。她朝下一看,正巧看见士官长消失在一束金色的光芒之中。
“哦,你好!我是个天才!”
“罪恶火花”似乎对士官长的冷嘲热讽置若周闻,它满口滔滔不绝地谈论着他们周围一流的研究设备——然后欣然把它的人类伙伴带进另一个包围圈。接下来周而复始,士官长一路消灭着层出不穷的洪魔,穿过走廊,穿过底层的维修通道,然后穿过更多的走廊。他最后来到一个拐角处,对抗又一群畸形怪物。
“‘幸存’?‘繁殖’?你说的是些什么鬼话?”士官长反问道。
最后,大约在0300时,席尔瓦命令她下去休息,指出必须有人在0803时负责指挥,得有人来接替他。
升降梯发出沉闷的隆隆巨响,经过漫长的下降后,终于“砰”的一声停了下来。
“罪恶火花”盘旋在他头顶。“有哪里出问题了吗?”
“它们在找士官长。”麦凯若有所思地说。
接着,“罪恶火花”继续向前飞行,士官长别无选择,只有跟着它。他很快来到一扇巨大的金属门前。门后或许藏着洪魔?没准,不过这门看来失效已久,因为几乎各个角落缝隙都有这些黏稠的怪物钻出来。
“罪恶火花”没有迟疑,而是迅速向前方推进。这架小机器带着士官长走向图书馆更深邃、更阴暗的大厅。他们经过许多扇敞开的巨门,最后一扇却紧紧地关闭着。士官长停留了片刻,希望“罪恶火花”会为他开门,但“罪恶火花”失踪了。又一次。
兵不厌诈,等圣约人的飞船再次起飞,麦凯发现自己所期待看见的东西全都看到了,还外加一对猎手。这些相貌丑陋的杂种极难消灭,而且很有可能将整个排的人马撕成碎片。
士官长再次物化现形,来到一个看似飘浮在漆黑的无底深渊之上的走道——控制室。他看见光晕的模型依然在上方垂挂,环形走道的中心飘浮着一个球形的全息影像,还有那块控制面板,那是他最后看到科塔娜出现的地方。她还在那里吗?
麦凯点点头。“你是要我想些点子?”
但通道狭窄的空间限制反而让消灭这些寄生怪物变得更容易了。五分钟过后,人类走上对面斜坡的一扇金属门,发现“罪恶火花”就在那里,自顾自地哼着小调。
“是,长官。”
日头在空中逐渐升高,岩石间的温度也随之上升。陆战队员们利用一切能找到的阴影避暑;而麦凯则暗自庆幸,队员们没有像往常一样对高温有太多的抱怨。
“为何你对自己已经做了的事情还犹豫不决?”“罪恶火花”质问道。
这是第一百次飞离阿尔法基地执行任务了,她暗暗咒骂着鹈鹕运兵船总是弹药不足。
他的淡话被一大群洪魔打断了,它们从黑暗中出现,形形色色:有的蹦跳前进,有的躇姗而行,还有的一跃而出。转瞬之间,士官长再次开始为了自己的生命而战,前后腾挪着将敌人拉开,任何运动的物体都会遭到子弹的狂扫。
随后,麦凯命令地狱伞兵们地毯式搜索整片区域,寻找新敌人的完好活体标本,以便带回阿尔法基地做进一步研究分析。
这下尝到苦头了吧,他心想。士官长转身就跑。他跳上一个隆起的平台,且战且退,且退且战。终于,最后一具怪物尸体倒下的时候,“罪恶火花”和“哨兵”都再次现身了。
士官长被小机器突如其来的笑声吓了一跳。他知道人类使用的人工智能。随着时间的流逝会发展出某种个性,不客气地说就是“怪癖”。“罪恶火花”已经存在了好几万年。
科塔娜一只手遮住嘴巴,惊讶地嘲笑起来:“哦,我还不知道呢。它是你的伙计,是吗?你的好兄弟?你难道一点儿都没有意识到这个杂种差点儿让你做了什么?”
麦凯站定观察现场,寻思C217上的人类飞行员落了个什么下场,接着继续上路。整个光晕表面都被宣布为战区,这意味着普通士兵不用向他们的上级长官敬礼,以免将长官暴露在敌人的狙击枪下。但总有其他表达尊重的方式,麦凯一路经过起降平台,来到远处的战场,沿途所有的陆战队员看来都想和她打招呼。
没有火力指向登陆飞船。“见鬼了!”她咕哝道。这群敌人仿佛是凭空出现,突然冲到开阔地带,却不朝空中掩护射击?或许圣约人不但丑陋,而且也开始变得愚笨了。
科塔娜的影像把“索引器”拔出接口,把它举在她面前。“你是指这个?”
如果人工智能的推测正确,那么异星人应该已截获呼救信号,检测到发报源头,并派出了一支小队侦察情况。无论如何,麦凯还没有发现任何这个计划不能奏效的理由。
他停下,等待下一拨攻击者,然后踏过尸堆,继续向建筑物的下一段进发。他脚下的肉堆发出咯吱声,飘散着令人作呕的臭味。士官长再次脚踏实地时,感到一阵庆幸。
洪魔纷纷爬向山头,一个聚生型怪物也紧跟上去,很快开始攀爬。“异物”在杰肯斯的拖延下,远远地尾随其后。
“我不知道,”席尔瓦严厉地回答,“就算他真死了,我也不觉得是什么惊天动地的事情。实际上,我怀疑他和科塔娜根本就是在敷衍逃避。”
她打开无线电想警告地面部队,一阵自动武器开火猛射的声音却率无从她的耳机里传出。“抬头向上看,地面部队!”她吼道,“发现大量敌人——就在你们上方!”
这远远算不上什么祭文颂词,但他希望是。但愿莫布托·马文上士能在这里听见这些话,这样他才会获得些许慰藉。
士官长取下身吩识别牌。“我不认识你,上士,但我真希望能有这个机会。你一定是条铁骨铮铮的硬汉。”
“你为什么总是这么叫我?”士官长问道。“罪恶火花”保持着沉默。
“不,没什么。”
士官长对这些一无所知,不过顺藤摸瓜似乎是个明智的选择,于是他继续道:“是的,对了,我想起来了……你负责照看这里有多久了?”
士官长走上平台,古老的机械装置发出一阵颤动,对他的出现做出反应,接着,周围的墙壁开始徐徐上升。这次他总算是向下前进——希望这次的旅程能接近终点。他毫不迟疑地给武器填满子弹;似乎每次他乘坐升降梯,都会有一大群洪魔在出口等待。
然而闯入者的到来打破了牢狱的寂静,并用他们自己的躯体滋养了洪魔。有了逃脱的途径和充足的宿主供给,这群邪恶生物的触角在光晕表层之下迷宫般的通道和走廊中肆意蔓延,在所有可能通往地表的潜在路径中集结。
肾上腺素依然在她血管里奔涌,战斗的景象还一幕幕地在脑海中闪现。麦凯发现自己难以入眠。她一直辗转反侧,两眼直视着天花板,大约0430时才终于进人梦乡。
异物那如同带刺铁丝网一般的触角深探插入他的意识中,抽取出一幅月面上看到的地球的图像;图像很快就被抹去,变成了一头屠宰场中的牛。他感到异物的触角急切地抓住地球的形象不放。在哪儿?它逼问道,快说。
“胆大包天!”“罪恶火花”惊叫道,“我要——”
“罪恶火花”在人类头顶盘旋。“这些安全门已经自动锁定。我会通过变通的手段开启它们。我是个天才。”“罪恶火花”煞有介事地说,“哈,哈,哈。”
“罪恶火花”向前突进,带领他穿过一个圆形的凹地,到达另一扇巨大的门前。机械装置呼呼作响,士官长不得不停下脚步,等大门徐徐开启。龙传来一阵金属的铿锵声,接着在沉闷的响声中,大门停止不动。
陆战队员们奋勇前进,急于离开这片鬼地方,因为他们知道有艘登陆飞船正在迷雾之上的某处盘旋。士官长警告他们放慢脚步,小心观察周围的动静,但他很快就发现自己落到了队伍的中间位置。
面对新一轮的洪魔汹涌的攻击,士官长采取了更为谨慎的战术:他让“哨兵”机器人来收拾它们。一开始,“哨兵”不费吹灰之力镇压了一拨肉球状的感染型洪魔;接着越来越多的敌人出现了,接二连三,层出不穷。很快,士官长不得不放弃初衷。他一脚辉烂一个肉球,用突击步枪的枪托砸飞另一个,突击步枪子弹接连三次扫射,消灭了一打。
0730时,只睡了短短三个小时的麦凯在临时部队食堂里逗留了一会儿,要了一杯速溶咖啡。接着就爬上一段充满血污的楼梯,登上山顶平地。昨夜C217的残骸已经被清理干净,只留下一大块烧焦的金属残片,标志着这里曾流淌着火光冲天的燃料。
战斗部署时间:+6i时33分54秒〔机队指挥官劳雷上尉的任务钟)
“罪恶火花”冲到了更高的空中。“多么粗俗无礼!我这就教训你一下。”
敌人的飞船离得更近了,三班的一些队员假装受了伤,急急忙忙地冲到开阔地,用手遮住额头上的阳光,观察飞来的鹈鹕运兵船。发现是女妖战斗机后,他们故作惊讶状,胡乱地对着它开了几枪,便奔到了岩石间的安全地带。
“不,”席尔瓦答道,“韦尔斯利不这么想,我也认为不是。它们派了一队精英战士秘密潜入,成功渗透进建筑物的下层。它们一路上杀光了所有遇到的敌人,或者说它们以为杀光了。因为有个技术兵装死,还有一个只是被打晕。他们两个在不同的房间,但描述一致。一旦进人了房间,夺取控制权后,精英战士突击队中的一员——一只穿黑色战斗盔甲的畜生——就会短暂地现身。它用还算标准的人类口音问了两个人同一个问题:‘那个穿特殊盔甲的人类在哪里?’”
指挥官不敢说得太多,以免引起圣约人窃听者的怀疑。其实她也不必再多说什么,她的陆战队员们知道该怎么做。
“我是‘343罪恶火花’,”机器用一种学究式的口吻说道,“我是监控器,或者更确切地说,是负责维护和运行这个设施的、具备自我修复功能的人工智能系统。但你是归顺者——所有这些你早就知道了。”
麦凯料到陷阱会奏效。一艘“U”形登陆飞船出现了,在伪造的坠机现场盘旋,并掉头准备着陆。一旦精英战士、豺狼人和咕噜人跳下登陆飞船,就会很快成为隐藏在岩石背后的陆战队员和坐镇平顶山头的狙击手的猎物。
“克敌铁锤”提到的高塔在前方映入眼帘。塔的基座呈圆形,边缘伸出半圆形的突出物,应该是为了稳定。上方从塔身延展出两个翼状的平台。这种平台的作用不得而知,其实整幢建筑物的作用都不清楚。塔顶则消失在迷雾中。
“罪恶火花”在控制面板上方悬浮着,向下俯视着站在面前的人类。这架机器的口吻有些自吹自擂:“我在这场特别行动中扮演的角色即将告一没落。协议不允许我这一等级的单位来执行下一个重要任务:将‘索引器’与‘核心’合二为一。”
科塔娜双手又腰而立。“我被关在这里,眼看你今天帮助那个……东西把刀架到了我们脖子上。”
指挥官想知道席尔瓦计划用这些坦克做什么。她饮尽杯中最后一点咖啡,走向远处。脚踝被锁链拴在一起的圣约人战俘正忙着挖掘两个墓穴。一个是为它们阵亡的同伴们准备的;另一个是为人类士兵挖的。眼前的景象令人震惊:尽是一排排包裹严实的尸体。这些牺牲都是为了什么?
受到空中火力支援的鼓舞,圣约人的地面部队直冲散乱的岩石阵,急于寻找掩护,并消灭潜藏的人类。当然,它们也付出了必要的代价,山顶的狙击手干掉了五个异星人战士;紧接着,登陆飞船又施加了报复行动。
“哦,”席尔瓦继续道,“我知道你忙坏了,但不知你有没有抽空读韦尔斯利提交的报告?”
“什么样的工作?”士官长问道。他填满了霰弹枪里的子弹,快步地跟着“罪恶火花”。
“罪恶火花”微微颤动着。“当然啦。”它直截了当当地承认。接下来的声音听起来恢复了它以往的自以为是:“这个大装置最大的有效攻击半径是二万五千光年。不过只要和其他的几个连锁启动,那么这个银河系就会不再有生命,至少不会再有足以养活洪魔的生命体。”
士官长从尸堆脱身后,“哨兵”再次现身,引领他穿过一排巨型蓝色屏幕。“我说你们这帮杂种早几分钟到哪儿去啦?”他质疑道。就算机器人听见了他的话,它们也没有片刻迟疑,只顾悄无声息地滑翔,绕着圈,一路飞过前方的走道。
“明白,”士官长答道,“我们已经上路。”
他又试了一下无线电,但回应只有更多的噪音。
“罪恶火花”飘回了房间,回旋了一圈,伪佛在评估战果,接着发出一种古怪的、金属质感的声音,听起来很像是非难的口吻:“‘哨兵’能用它们的武器迅速除掉洪魔,归顺者。速度至关重要。”
士官长刚要回话,忽然看见一圈圈跳动的光环已经笼罩了他的全身。他明白传送就要开始了,又会是一番头昏眼花。
士官长俯视着这具遗体,对他居然能冲到这里感到吃惊不已。就算是经过身体强化手术,再加上盔甲的优势,士官长还是觉得这接近了耐力的极限。
惨不忍睹。陆战队员的躯体支离破碎,甚至连洪魔都无法寄生利用了。他倒在一大摊血泊中央,周围撒满了弹壳。
他将自己所有关于地球的记忆——它的位置、它的防御体系——统统尽其所能地压制到内心最深处。
果然,“罪恶火花”一走,一只笨手笨脚的聚生型洪魔就摇晃着走出了黑暗,发现了它的猎物,立刻上前“问候”。士官长开火轰击供魔,不过为了保存弹药,他让“哨兵”们接手处理引发的混战。
就在麦凯奋力穿过迷宫般的巨岩,冲向山顶的时候,无线电呼叫在她的耳塞中此起彼伏。
“呃,老大,”弗莱伊说,“你最好看看这个。”
麦凯不能肯定。但无论那是什么,都绝对不是自私自利,不是抗命不从,不是对个人荣誉的贪欲。麦凯能从士官长的眼中读出这些真相。不仅因为她是个久经沙场的战士,更因为她是个女人,有些东西是席尔瓦永远望尘莫及的。不过眼下说这些起不到任何好作用,所以她没提这些。
士官长停下脚步四处观望,听见一个陆战队员叫道:“敌人!”很快突击步枪间歇性的开火声便接踵而至。一大片红点出现在士官长的运动探测器上。他看见一打球形感染型怪物从迷雾中跳了出来。他明白,一切在地下空间管用的、牵制这些生物的战术现在全都过时了.
陆战队员们被迫深人掩体,敌人的飞船俯冲而过,向小小的山顶平地扫射出两排等离子束,干掉了两个狙击手,还有一个挂了彩。
伪造的坠机现场半公里开外,另一个陆战队员,或者说一个曾经的陆战队员,从一口地下通风井探出头来,感到阳光正照耀着他被严重损毁的脸庞。好吧,其实并非他的脸庞,因为感染型怪物已经进入他的脊髓。二等兵华莱士·A·杰肯斯和某种他认为是“异物”的东西共享着自己的肉身。那是一种奇怪的生命体,没有思想,人类无论如何也无法触及它。而且“异物”的宿主似乎仍然残留有某些意识,甚至还有行动的能力。
士官长用突击步枪一阵狂扫,又一个洪魔倒下。机器人聚拢过来,将剩下的怪物烤熟。
科塔娜冲士官长怒目而视。“它一定是有意忽略了这个小小细节,是吧?”
他抓住高塔上的一个突出部分,努力攀上一个古怪的、环绕着塔心的树叶形平台。现在他有充足的迁回空间可以开火。他开枪猛射一只距离太近的战斗型怪物。
士官长一边鄙夷地看着它们,一边用战斗型洪魔身上搜刮来的子弹填充武器。接着,“罪恶火花”来到了一个升降梯上,和他上次见到的那个一模一样。
“罪恶火花”突然向下俯冲,然后悬停在空中。“你的生命形态显示你极易受到感染。在我们抵达控制室、激活大装置之前,‘索引器,决不能落人洪魔手中。
这是他第一次发现一种新的洪魔形态。它们上半身有个巨大的畸形囊袋,一旦中枪就会爆裂,向四周喷发出一打肉球一样的感染型怪物。这样一瞬间,它们就成倍地增加了枪手要瞄准和射杀的目标数量。
接着,它终于——逃脱了。无论这怪物是什么,它想离开这个环形世界。它饥渴异常,需要寻找一片可以肆意饕餮的天堂。
士官长离开莫伯托上士的遗体,走进一扇巨大的金属门。他高兴地看到门是开着的,便弓身走过。“罪恶火花”没过多久便无影无踪,怕是又去执行它的神秘使命了。接着,仿佛钟表一般精确无误,洪魔又出来凑热闹了。
“那当然。”“罪恶火花”回答道,它的合成嗓音冒出了困惑不解的音调,“多么古怪的问题。我们没时间谈这个了,归顺者。”
“这可真是个好问题。”席尔瓦回答,“他到底在哪里?他去找凯斯,在一片沼泽中央出现过,告诉‘克敌铁锤’说舰长可能已经死了,然后没过几分钟就消失了。”
他对此早有准备。洪魔冲进房间——数打球形的感染型怪物一哄而上,铺天盖地;半打战斗型怪物跟在后面。
是的,麦凯能理解席尔瓦心中的挫败感,但并不同情他。因为就是在这间房间里,她见过在盔甲中待得太久的士官长那异常白哲的皮肤。他的双眼充满了——什么呢,痛楚?煎熬?某种机警的不信任?
“这意味着在表面攻击的背后,圣约人还希望它们能在这里找到什么东西,或某个特定的人。”
“那么,现在士官长在哪里?”
麦凯通过无线电请求支援。在快速反应部队、两架鹈鹕运兵船和四架俘获的女妖战斗机的共同帮助下,她成功地赶走了圣约人的登陆飞船,歼灭了不愿弃械投降的地面部队。
麦凯一一回答他们,继续前进。这就是她要做的,手里端一杯咖啡,在被等离子灼烧得满是伤痕的防线上巡视。这能让队伍恢复士气。
士官长举起突击步枪,朝它发射了半个弹匣的子弹。子弹射得十分精准,可是除了引起它的疑惑之外没有任何效果。
“你是说这是个试验吗,归顺者?”“罪恶火花”似乎是真的被搞糊涂了,“我发现他在建筑物环形平台的另一侧徘徊,于是把他带到了和你一样的起点。”
“其实你早就知道这一点,”科塔娜不无悔恨地继续道,“我的意思是,你怎么可能不知道呢?”
干掉了眼前这批怪物之后,士官长跟上“罪恶火花”走过一排蓝色屏幕的走廊,穿越一片洪魔泛滥成灾的区域,来到一座和他刚刚乘坐过的升降梯不同的平台前。地面上布满拼图般的几何图形,一连串升起的面板守护在一束半透明的蓝色光柱周围,整座设施看起来熠熠生辉。
“你好!我是大装置一04①的监控器。我叫‘343罪恶火花’。有人放出了洪魔。我的功能是阻止它离开这个大装置。我要求你的协助。跟我来。”
科塔娜所说的一切字字见血。士官长紧紧握住突击步枪,转身朝向“罪恶火花”。“这是真的吗?”
麦凯咒骂着。没门,这些怪物想击溃他们,没门,没门。她绕过一块巨岩,看到一个咕噜人跑下山来,背上缠绕着两个圆球状的生物。咕噜人满嘴尖叫,摇晃着。这是她第一次近距离观察这些生物。一阵准确的突击步枪扫射,把它们三个都放倒了。
“你肯定这是个好主意?”科塔娜问道,一边挥舞着“索引器”,然后将其中储存的数据传送到自己的存储器中。
接下来是几乎已经习以为常的战斗。战斗型怪物从十五米外腾空跳扑下来,要解决问题只有用7.62毫米口径的子弹将它们撕碎。聚生型怪物像老朋友一样不慌不忙地走来,像湿纸箱一样炸裂,四处喷洒着肉球一样的感染型怪物。感染型怪物靠纤弱的细腿到处乱滚,左闪右避,个个都想寄生到人类身上。
声音听起来是人工合成的。士官长意炽到这个“343罪恶火花”似乎是某种人造物体。他望见这架小机器背后,“克敌铁锤”驾驶的鹈鹕运兵船正在靠近。
女妖战斗机射出一连串等离子束驱散他们,在坠机现场上空盘旋了两圈,就朝它来的方向飞回去了。麦凯眼看着它离开。钓钩已经投下,鱼儿已经咬线,就等她提杆收线了。
终于,太阳在这片土地上洒下了晨光,万事俱备,只欠东风。伪造的呼救信号被发送出去,一股精心设计好的火焰在残骸深处点燃。“坠机现场”的周围还散布着一些自告奋勇的“群众演员”——从孤岭上运来的战友遗体被摆放在此,从空中就能看到。
“这他妈的是什么玩意儿?”
首要的问题是,圣约人部队似乎很熟悉这些生物,但地狱伞兵们则不然。三名二排的队员已经被多个怪物的联合攻势所压垮,其中一个已被怪物杀害。麦凯这才明白过来这种威胁有多么恐怖。
“洪魔正在蔓延!我们必须赶快。”
它想要什么东西,凯斯意识到。仿佛永无休止的录像短片库,记忆在他脑中一段段地闪过,仿佛在筛选什么。嗡嗡声在他的头脑中搜寻着……什么东西呢?
鹈鹕运兵船E419,圣约人武器库上空。
科塔娜探出身子,双眼放光。“滚开。”
虽然余怒未消,但除了接受眼前的现实之外他别无选择。士官长看看周围。“那么我在哪儿?”
一座高高的孤岭底下,就有这么一间得天独厚的房间,只有一排形同虚设的金属栅栏挡住了洪魔从地下巢穴蜂拥到地表的去路。阿尔法基地的男男女女还蒙在鼓里,他们即将迎来新的敌人——正蛰伏在他们脚下的敌人。
“这群‘哨兵’会协助你,归顺者。”“罪恶火花”以它特有的颤音说道。被叫做“哨兵”的机器人投射出激光束,传来一片“咝咝”声,将敌人灼烧至死。消灭完一个后,又移动着清除剩下的。
头上的“陌生人”射下如雨般的红色能量束,消灭了一大群战斗型怪物。士官长在沼泽中向着高塔艰难行进。高地——意味着可能和“克敌铁锤”的信号联络上——在召唤他。
三十分钟的等待过后,麦凯隐约听见了蚊子一般纤细的轰鸣,她立刻举起双简望远镜向天空眺望。不久,她就发现了一个向下翻转的小点。很快,小点化作了女妖战斗机。她打开通讯频道。
“罪恶火花”继续喋喋不休,唠叨着诸如“影响到九号分站的维修”之类不知所云的疯话。
战况在岩石密布的山脚下迅速白热化,人类和圣约人在巨大的风化岩石间互相追击。能量束飞来飞去,突击步枪哒哒作响,双方都投入到了一场生死攸关的战斗中。这可不符合麦凯的预想。她正努力寻找摆脱这种局面的办法,突然一拨新的敌人又加人了战斗。
士官长在下方奋力拼杀的同时,“罪恶火花”正高高飘浮,凌驾于一切之上发表评论道:“这群‘哨兵’会补充你战斗系统的不足。但我还是建议你至少升级到‘十二级战斗外壳’。你现在的盔甲构成,经扫描只达到‘二级’——对于当前的任务而言实在无法胜任。”
他取出装备包,吞下了一些营养丰富的补给品,收起武器。该上路了。
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